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FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Stephanie Shirley wird Softwarepionierin ohne eigenen Computer

Als Software-Pionierin gründet Stephanie Shirley eine milliardenschwere Firma. Ihr Lebensweg ist außergewöhnlich und alles andere als einfach: Sie flüchtet vor den Nazis, wird von den Eltern verstoßen und muss sich als Mann ausgeben.

Stand: 21.12.2020 15:09 Uhr

Software-Pionierin Stephanie Shirley. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: Stephanie Shirley/BR

In den 1960er-Jahren gründet die 1933 geborene Stephanie Shirley ein Software-Unternehmen - mit einem Startkapital von sechs britischen Pfund und einem geteilten Telefonanschluss. Mit ihrer "F International Group" will sie Software verkaufen, doch niemand reagiert auf ihre Angebote. Dann kommt ihr die Idee, ihre Briefe mit "Steve" zu unterschreiben. Und siehe da: Nach und nach erhält sie gewinnbringende Aufträge, wie zum Beispiel die Programmierung der Blackbox für die Concorde. Sie baut ihre Firma aus - mit Frauen. Eine ganze Generation Programmiererinnen bringt sie in die damals noch reine Männerdomäne.

"Ich hatte eine Entschlossenheit aufgebaut, dass ich mich nicht von anderen Leuten definieren lassen wollte."

Stephanie Shirley

Stephanie Shirley wird als Vera Stephanie Buchthal in Dortmund geboren

Es ist ein steiniger Weg bis dahin, doch Stephanie Shirley ist es gewohnt, nichts geschenkt zu bekommen: Sie wird als Vera Stephanie Buchthal in Dortmund geboren. Ihr Vater ist deutsch-jüdischer Abstammung. Im Zweiten Weltkrieg wird sie im Alter von fünf Jahren mit einem Kindertransport nach England zu einer Pflegefamilie gebracht. Obwohl die Eltern kurze Zeit später nachkommen können, wird Stephanie Shirleys Familie nie mehr eine heile sein: Die Ehe der Eltern scheitert, der Kontakt zum Kind bricht ab. Die Mutter streicht sie sogar aus ihrem Testament. Shirley bleibt bei ihren Pflegeeltern und nimmt einen anderen Namen an, um sich von ihrer Herkunft zu distanzieren.

Stephanie Shirley verliert ihren Sohn

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Die Biochemikerin Gerty Cori im Labormantel neben ihrem Ehemann Carl im Labor. Sie erhält 1947 als erste Frau den Nobelpreis für Medizin, obwohl sie lange zu seiner Helferin degradiert worden ist. Weitere Porträts von bedeutenden Frauen, die die Welt veränderten, gibt's auf dem Instagram-Kanal von FrauenGeschichte und bei ardalpha.de. | Bild: picture alliance / ASSOCIATED PRESS zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Gerty Cori erhält als erste Frau den Medizinnobelpreis


Mary Richardson verlässt 1914 das Gerichtsgebäude, sie trägt einen breitkrempigen Hut und ein helles Kostüm. Vor ihr zwei Polizisten. Die Frauenrechtlerin hat ein Gemälde in der National Gallery in London mit einem Hackbeil stark beschädigt. Weitere Porträts von bedeutenden Frauen, die die Welt veränderten, gibt's auf dem Instagram-Kanal von FrauenGeschichte und bei ardalpha.de. | Bild: picture-alliance / /HIP | Museum of London zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Mary Richardson zerhakt Gemälde aus Protest


Camille Claudel sitzt auf einem Stuhl, sie trägt einen Hut auf dem Kopf, 1935. Die Künstlerin hat FrauenGeschichte geschrieben und stand immer im Schatten Auguste Rodins. Weitere Porträts von bedeutenden Frauen, die die Welt veränderten gibt's auf dem Instagram-Kanal von FrauenGeschichte und bei ardalpha.de. | Bild: picture-alliance / Leemage zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Camille Claudel gibt dem Naturalismus eine neue Ebene


Die Gründerin des Müttergenesungswerks: die Sozial- und Kulturpolitikerin Elly Heuss-Knapp. Eine Frau, die damit Geschichte schrieb. Weitere Porträts von bedeutenden Frauen, die die Welt veränderten, gibt's auf dem Instagram-Kanal von FrauenGeschichte und bei ardalpha.de. | Bild: picture-alliance/dpa zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Elly Heuss-Knapp gründet das Müttergenesungswerk


Miniatur von Olympe de Gouges, der Schriftstellerin, die während der Französischen Revolution für die Frauenrechte kämpfte und so FrauenGeschichte schrieb. | Bild: picture alliance / akg-images | akg-images zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Olympe de Gouges kämpft für die Frauenrechte und wird hingerichtet


Shirley Ann Jackson, herausragende Physikerin und Kämpferin für Diversität, vorgestellt von der FrauenGeschichte. | Bild: picture alliance / ASSOCIATED PRESS | JIM MCKNIGHT zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Shirley Ann Jackson: Forschung und Einsatz für Diversity


Rosi Mittermaier war eine herausragende Skirennläuferin, die FrauenGeschichte erinnert an sie. | Bild: picture-alliance/dpa zur Bildergalerie mit Informationen BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Rosi Mittermaier wird die "Gold-Rosi"


Bonnie Parker im Jahr 1933 steht mit Zigarre im Mund und Revolver in der Hand angelehnt an ihr Auto.
| Bild: picture alliance / Everett Collection | CSU Archives/Everett Collection zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Bonnie Elizabeth Parker wird als Verbrecherin berühmt


Die Amerikanerin Wilma Rudolph (r.) gewinnt am 2.9.1960 das Finale über 100m vor der Britin Dorothy Hyman. Die "schwarze Gazelle", die als vierjährige an Kinderlähmung erkrankt war, gewann als 20jährige Mutter bei den XVII. Olympischen Spielen vom 25. August bis 11. September 1960 in Rom insgesamt drei Goldmedeaillen  | Bild: picture-alliance / dpa zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Wilma Rudolph sprintet trotz Kinderlähmung zu Gold


Noor Inayat Khan ist überzeugte Pazifistin, doch angesichts der Monstrosität der NS-Verbrechen ringt sie sich schließlich dazu durch, als Spionin in den Kampf gegen Nazi-Deutschland einzutreten. Geprägt von der spirituellen Haltung ihres Vaters verweigert sie es jedoch ihr Leben lang, Waffen zu tragen – zur Verzweiflung ihrer Vorgesetzten.  | Bild: Rue des Archives/PVDE/Süddeutsche Zeitung Photo| Montage: BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Noor Inayat Khan gibt im Kampf gegen Nazi-Deutschland ihr Leben


Flugpionierin und erste Frau, die im Alleinflug den Atlantik überquerte: Amelia Earhart. | Bild: picture alliance / AP Photo | pmairs|File|Filed|11/2/2016 12\45\40 PM, Uncredited; Bildmontage: BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Amelia Earhart fliegt als erste Frau über den Atlantik


Amelie Melli Beese ist 1911 die erste Pilotin Deutschlands. Fliegen ist ihre Leidenschaft - und wird ihr zum Verhängnis. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: Scherl/Süddeutsche Zeitung Photo/Bearbeitung: BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Amelie Melli Beese wird die erste deutsche Pilotin


Gertrude Ederle durchschwimmt 1926 als erste Frau den Ärmelkanal. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: Scherl/Süddeutsche Zeitung Photo/Bearbeitung:BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Gertrude Ederle bezwingt den Ärmelkanal


Mary Wortley Montagu bringt im frühen 18. Jahrhundert die Pockenimpfung nach Europa. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: picture-alliance/dpa/Heritage Images/Fine Art Images zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Mary Wortley Montagu bringt die Pockenimpfung nach Europa


Junko Tabei war die erste Frau auf dem Gipfel des Mount Everest. Am 16. Mai 1975 bezwang sie ihn - obwohl sie zuvor von einer Lawine begraben worden war. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: picture-alliance/dpa/BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Junko Tabei besteigt als erste Frau den Mount Everest


Die Universalgelehrte Anna Maria van Schurmann kämpfte im Barock für Gleichberechtigung. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: picture-alliance/dpa/akg-images/Bearbeitung: BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Anna Maria van Schurmann erkämpft Gleichberechtigung


Maria von Linden war Zoologin und eine Pionierin der Frauenbildung: Sie war die erste Abiturientin und Studentin in Württemberg. Außerdem die erste Frau mit naturwissenschaftlichem Doktortitel und erste Professorin in Deutschland. Damit wurde sie zum Vorbild vieler Frauen. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: picture-alliance/dpa/akg-images zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Maria von Linden wird die erste Professorin Deutschlands


Clärenore Stinnes fuhr als erster Mensch überhaupt von 1927 bis 1929 mit dem Auto um die Welt. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: pa/dpa/RealFiction Filmverleih; Bearbeitung: BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Clärenore Stinnes fährt als Erste mit dem Auto um die Welt


Die Astronomin Caroline Herschel. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: picture-alliance/dpa/Mary Evans Picture Library/ Bildbearbeiung: BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Caroline Herschel erforscht den Sternenhimmel


Sofja Kowaleskaja aus Russland war die erste Mathematik-Professorin der Welt. Eine Frau, die Geschichte schrieb. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: picture-alliance/dpa/Itar-Tass/Bearbeitung: BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Sofja Kowaleskaja wird erste Mathematik-Professorin


Die Physikerin Lise Meitner hat zusammen mit Otto Hahn die Kernspaltung entdeckt. Den Nobelpreis dafür bekam jedoch Otto Hahn allein. Hier im Gespräch mit Otto Hahn - im Juni 1962 bei der Nobelpreisträgertagung in Lindau. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: picture-alliance/dpa/Rauchwetter/BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Kernphysikerin Lise Meitner wird um den Nobelpreis gebracht


Software-Pionierin Stephanie Shirley. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: Stephanie Shirley/BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Stephanie Shirley wird Softwarepionierin ohne eigenen Computer


Nellie Bly, Weltreisende und Pionierin des Investigativjournalismus. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: picture-alliance/dpa/Costa/Leemage zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Nellie Bly begründet den investigativen Journalismus


Maria Reiche, die Retterin der Nazca-Linien in Peru. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: Ana Maria Cogorno / Maria Reiche Archive of the Association / Bearbeitung BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Maria Reiche rettet die Nazca-Linien in Peru


Emily Warren Roebling vollendete wahrscheinlich als erste Bauingenieurin der Welt die berühmte Brooklyn Bridge in New York City. Weitere Porträts gibt's bei FrauenGeschichte - online und im Instagram-Kanal. | Bild: picture alliance/akg | Bearbeitung: BR zum Artikel BR FrauenGeschichte - Frauen schreiben Geschichte Emily Warren Roebling vollendet die Brooklyn Bridge




Ihre schwere Kindheit ist nicht das einzige Schicksal, dass Stephanie Shirley zu meistern hat: 1963 kommt ihr Sohn Giles zur Welt. Bei ihm wird Autismus diagnostiziert. Giles stirbt mit 35 Jahren und Stephanie Shirley muss einmal mehr einen harten Verlust verkraften. Später wird sie regelmäßig etwas von ihrem Vermögen spenden - für Menschen, die von Autismus und vom Asperger-Syndrom betroffen sind.

Flexible Arbeitszeiten ermöglicht Shirley schon in den 1960er-Jahren

Möglich ist das durch ihren herausragenden beruflichen Erfolg. Und der beruht auch auf ihrer Kreativität und ihrem Mut, neue Wege zu gehen: Lange bevor Begriffe wie "Female Empowerment" in aller Munde waren, setzt Stephanie Shirley diese Werte in einer männerdominierten Wirtschaft um. Arbeiten im Homeoffice ist damals unüblich. Doch Shirley legt bereits in den 1960er-Jahren den Grundstein für flexible Arbeitsbedingungen. Sie unterstützt vor allem Frauen, die gerade Kinder bekommen haben und oft keine Arbeit mehr finden. Mit ihrer flexiblen Arbeitspolitik gibt sie schon damals diesen Frauen eine Chance.

"Das Wichtigste im Geschäftsleben ist: Richte dich nicht daran aus, wo die Gesellschaft steht, sondern daran, wohin sie möchte."

Stephanie Shirley

Ab 1975 muss Stephanie Shirley auch Männer einstellen

1975 muss sie ihre Einstellungspolitik ändern: Durch das britische Gleichstellungsgesetz wird ihr Unternehmen gesetzeswidrig. Shirley muss ab jetzt auch Männer einstellen - aber nur welche, so erzählt sie mit einem Augenzwinkern, die auch gut ausgebildet sind.

Die Multimillionärin wird noch immer "Steve" genannt

Buchtipp

Wer mehr über Stephanie Shirleys ungewöhnliches Leben erfahren möchte: Ihre Biographie "Ein unmögliches Leben" ist im Goldmann-Verlag erschienen.

1993 zieht sie sich schließlich aus dem operativen Geschäft zurück, später verkauft sie ihre Firma. Heute widmet sie sich verstärkt wohltätigen Zwecken und gibt ihre Erfahrungen und Motivation als Rednerin weiter. "Steve" wird die Multimillionärin, die heute zu den reichsten Frauen Englands gehört, übrigens noch immer genannt.

Der Lebensweg von Stephanie Shirley

"FrauenGeschichte" auf Instagram

Viel zu oft standen Frauen, die Großes geleistet haben, im Schatten der Männer. Der BR-Instagram-Kanal "FrauenGeschichte" zeigt die weibliche Perspektive auf die Vergangenheit.


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